Sir J.J. Special : J.J. Johnson’s Ska and Rock Steady Productions 1966-1968

Mis à jour : janv. 13


Dans les années 1960 et au début des années 1970, Karl Johnson, alias Sir J.J. Johnson, était un producteur de disques à succès constant. Homme d'affaires, il est devenu l'un des principaux fournisseurs de juke-box de Jamaïque. Au milieu des années 60, il a choisi de s'intéresser à l'industrie musicale jamaïcaine en plein essor et a commencé à diriger ses propres labels Sir JJ et JJ Records depuis son magasin de Kingston, au 133 Orange Street (à côté du Beverley's Records de Leslie Kong), où il a été abattu en 1972. Les circonstances précises de sa mort tragique sont encore un mystère. Plus homme d'affaires que musicien, il a laissé la mécanique de la production à l'ingénieur du son et aux musiciens (principalement Bobby Aitken & The Carib Beats aka The JJ All Stars et ensuite Lyn Taitt & The Jets), mais il a fait preuve d'une certaine assurance dans le choix de ses sorties. Bien que Sir J.J. ait côtoyé les plus grands producteurs, il mérite vraiment d'être célébré plus largement.



Sir J.J. a laissé un catalogue considérable de grandes musiques de la fin de l'ère du ska et du rocksteady jusqu'à l'ère du reggae. À l'époque du rocksteady, les Rulers et Carl Dawkins étaient sans aucun doute les plus grands artistes de son label, apportant à Sir J.J. de la grande musique et de grands succès. Les succès se sont poursuivis tout au long de l'ère rocksteady, avec The Kingstonians et Eric Donaldson's West Indians qui ont rejoint la petite mais populaire liste de J.J. Johnson. Puis, entre 1968 et 1970, ce sont les Ethiopiens qui ont enregistré pour lui une série de grands airs, qui restent un point culminant dans l'histoire des groupes vocaux jamaïcains. Les Éthiopiens ne figurent pas sur cette compilation, mais leur travail pour Sir J.J. peut être trouvé sur le cd très recommandé "Reggae Power/Woman Capture Man", sorti en 2018, qui a également été publié par Doctor Bird/Cherry Red Records. Sir J.J. n'avait pas seulement de grands artistes dans son camp, il avait aussi un son totalement différent. Les lignes de basse entendues sur nombre de ses productions sont parmi les plus folles de Jamaïque !



Sir J.J., un jeune homme grand et mince de très peu de mots, a connu un succès important avec The Rulers ("Copasetic"), Carl Dawkins ("Baby I Love You"), The Kingstonians ("Winey Winey"), Eric Donaldson & The West Indians ("Right On Time") et The Kilowatts ("Bring It Home"). Ce sont tous de grands morceaux avec de forts riddims et figurent, bien sûr, sur cette énorme compilation de 56 titres. Outre les noms d'artistes mentionnés ci-dessus sur la liste des titres de l'album, ce set comprend également des morceaux de Earl Lowden & The Fugitives, The Uniques, The Vibrators, The Viceroys, Lee 'King' Perry et David Isaacs. En parcourant la liste complète des noms, il est évident que Sir J.J. a préféré les groupes aux chanteurs solistes. Cependant, il ne s'est pas limité à les enregistrer. C'est le chanteur Carl Dawkins, qui est devenu son chanteur masculin le plus en vue après avoir enregistré son premier morceau, "I Won't Give In", pour Sir J.J. en 1967. Cet air et six autres, qui comprennent de grands morceaux comme "Baby I Love You", "Hard Time" et "Running Shoes", sont présentés ici.



Les enregistrements de The Uniques, The Viceroys et David Isaacs sont particulièrement intéressants. Au moment de l'enregistrement de l'air ska rapide "Evil Love" pour Sir J.J., composé de Slim Smith, Roy Shirley et Franklyn White, The Uniques avait le futur soliste Roy Shirley comme chanteur principal. La chanson a peut-être été enregistrée au Studio One, bien que ce soit le groupe interne de Treasure Isle, Tommy McCook & The Supersonics, plutôt que le groupe de l'époque du Studio One, les Soul Brothers, qui joue sur ce disque. Bien qu'aucune copie étiquetée n'ait jamais été trouvée, il s'agit très probablement de The Viceroys, fondé par Wesley Tinglin avec Daniel Bernard et Bunny Gayle au milieu des années 60, qui ont enregistré "Man Free", "Nosey People" et "Innocent Man" pour Sir J.J. avant d'enregistrer leur première chanson "Lose & Gain" au Studio One en 1967. Leur chanson "Man Free", réalisée dans la même veine que le populaire single du Prince Buster "Judge Dread" n/b "The Appeal", est très agréable à écouter, tout comme les deux autres, qui sont également des titres rares et extraordinaires. Le single "Soul Food", superbe version rockteady de Lyn Taitt & The Jets du "Memphis Soul Stew" du roi Curtis, avait en face de lui "Music Flames" d'un chanteur non crédité. Le chanteur inconnu a été identifié comme étant David Isaacs ou Errol Brown, qui dirigeait son propre label américain Brown Beat au début des années 70. Il aurait pu aussi s'agir, mais ce n'est certainement pas le cas, d'Errol Brown qui a chanté "People Make The World Go Round" avec les Chosen Few. Un autre exemple de l'adage "le reggae est plus mystérieux que l'histoire".


L'un des premiers Sir J.J. a été Lee Perry, qui à l'époque s'appelait Lee "King" Perry. Ses deux morceaux ska, le grand air à message "Give Me Justice" et "The Wood Man", ont très probablement été enregistrés au Studio One, mais sans que Coxsone Dodd le sache. Les Kingstonians, composés de Cebert "Jackie" Bernard, Lloyd "Footy" Bernard et leur ami Lloyd Kerr, ont commencé à enregistrer pour Sir J.J. et sont devenus l'un de ses plus grands artistes. Ils ont enregistré dix titres très rock (les deux faces de cinq singles de J.J.), dont les titres brûlants "Crime Don't Pay", "False Witness", "Put Down Your Fire" et le tube déjà mentionné "Winey Winey", tous réalisés au WIRL avec le soutien de Lyn Taitt & The Jets pour le groupe. The West Indians, formé par le chanteur principal Eric Donaldson, Leslie Burke et Hector Brooks, est un autre trio vocal intéressant. Quatre de leurs chansons rocksteady sont incluses ici, "I Mean It" et "Falling In Love" étant des efforts sublimes. Bien représentés sur cette compilation sont The Rulers, un groupe, mais très probablement un duo, dont on ne sait rien du tout, malgré les gros succès qu'il a remportés pour Sir J.J. Leur tube "Copasetic" figure ici, mais aussi "Wrong Emboyo", qui a été repris par The Clash et qui figure sur leur album "London Calling" de 1979. Cependant, c'est le skank lent et roots des Rulers de "Let My People Go" qui impressionne le plus.


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